Ballena gris, Acerca de las especies

Las ballenas grises, que antes eran comunes en todo el Hemisferio Norte, ahora sólo se encuentran en el Océano Pacífico Norte, donde existen dos poblaciones en el Pacífico Norte oriental y occidental.

Las ballenas grises se ganaron el apodo de «pez diablo» por sus reacciones agresivas al arponearlas. La caza comercial de ballenas llevó rápidamente a ambas poblaciones del Pacífico al borde de la extinción. En las décadas de 1930 y 1940 se promulgaron medidas internacionales de conservación para proteger a las ballenas de la sobreexplotación y a mediados de la década de 1980 la Comisión Ballenera Internacional instituyó una moratoria sobre la caza comercial de ballenas.Ballena gris

La población oriental fue una vez incluida en la lista de especies amenazadas en virtud de la Ley de Especies en Peligro, pero se recuperó con éxito y fue eliminada de la lista en 1994. La población occidental sigue siendo muy baja, alrededor de 200 individuos, y está clasificada como en peligro bajo la ESA y agotada bajo la Ley de Protección de Mamíferos Marinos.

Las ballenas grises son conocidas por su curiosidad hacia los botes y son el foco del avistamiento de ballenas y el ecoturismo a lo largo de la costa oeste de Norteamérica. Por lo tanto, se enfrentan a amenazas de huelgas de buques y a perturbaciones en su ruta de migración. Las ballenas grises realizan una de las migraciones anuales más largas de todos los mamíferos, viajando alrededor de 10,000 millas ida y vuelta.

Las pesquerías de la NOAA trabajan para conservar a las ballenas grises a través de la gestión colaborativa, la ciencia integrada, las asociaciones y la divulgación. Nuestros científicos utilizan una variedad de técnicas innovadoras para estudiar, proteger y rescatar a las ballenas grises en peligro (por ejemplo, respuesta al desenredo y varamiento). Nos esforzamos por reducir los efectos perjudiciales de las actividades humanas, como las interacciones de las pesquerías, el ruido y la contaminación, mediante acciones de gestión basadas en datos científicos sólidos, aportaciones públicas y divulgación pública.

Estado

Las pesquerías de la NOAA estiman el tamaño de la población de ballena gris en sus informes de evaluación de poblaciones. Una población es un grupo de animales que ocupan la misma zona y se reproducen entre sí. Observadores en tierra han realizado conteos sistemáticos de ballenas grises del Pacífico Norte oriental migrando hacia el sur a lo largo de la costa central de California en la mayoría de los años desde 1967.

Ballena gris AparienciaLa población del Pacífico Norte Oriental fue una vez incluida en la lista de especies en peligro de extinción de la ESA, pero se ha recuperado con éxito y fue eliminada de la lista en 1994. La población del Pacífico Norte occidental sigue siendo baja y su supervivencia es cuestionable. Se estima que esta población incluye menos de 200 individuos.

Apariencia

Estas ballenas grandes pueden crecer hasta los 14 metros de largo y pesar aproximadamente 4082 kilogramos. Las hembras son ligeramente más grandes que los machos. Las ballenas grises tienen un cuerpo gris moteado con pequeños ojos localizados justo encima de las comisuras de la boca.

Sus aletas pectorales son anchas, en forma de paleta, y puntiagudas en las puntas. Al carecer de aleta dorsal, tienen una joroba dorsal alrededor de dos tercios del cuerpo, y una serie de 6 a 12 pequeñas protuberancias, llamadas «nudillos», entre la joroba dorsal y las aletas de la cola. Las aletas de la cola tienen casi 10 pies de ancho con bordes de fuga en forma de S y una muesca media profunda.

Los terneros nacen típicamente de color gris oscuro y se aclaran a medida que envejecen a gris parduzco o gris claro. Todas las ballenas grises están moteadas con manchas más claras. Tienen percebes y piojos de ballena en sus cuerpos, con concentraciones más altas en la cabeza y la cola.

Comportamiento y dieta

Las ballenas grises son observadas frecuentemente viajando solas o en grupos pequeños e inestables, aunque se pueden ver grandes agregaciones en zonas de alimentación y reproducción. Al igual que otras ballenas con barbas, se cree que los lazos a largo plazo entre individuos son raros.

Son principalmente alimentadores de fondo que consumen una amplia gama de invertebrados bentónicos (lecho marino) y epibentónicos (sobre el lecho marino), como los anfípodos. Las ballenas grises chupan sedimentos y alimento del fondo marino rodando de lado y nadando lentamente, filtrando su alimento a través de 130 a 180 placas de barbas gruesas a cada lado de su mandíbula superior. Al hacerlo, a menudo dejan tras de sí largos rastros de lodo y «fosas de alimentación» en el fondo del mar.

Las orcas se aprovechan de las ballenas grises.

Dónde vivenBallena gris Dónde viven

Las ballenas grises se encuentran principalmente en aguas costeras poco profundas en el Océano Pacífico Norte. Existen dos distribuciones geográficas de ballenas grises en el Pacífico Norte: la población del Pacífico Norte oriental, que se encuentra a lo largo de la costa oeste de Norteamérica, y la población del Pacífico Norte occidental, que se encuentra a lo largo de la costa de Asia oriental.

La mayor parte de la población del Pacífico Norte oriental pasa el verano alimentándose en los mares de Bering y Chukchi, pero también se ha reportado que algunas ballenas grises se alimentan a lo largo de la costa del Pacífico durante el verano, en aguas del sudeste de Alaska, la Columbia Británica, Washington, Oregón y el norte de California. En el otoño, las ballenas grises migran desde sus zonas de alimentación durante el verano, dirigiéndose al sur a lo largo de la costa de Norteamérica para pasar el invierno en sus áreas de invernada y parto en la costa de Baja California, México.

Los terneros nacen durante la migración o en las lagunas y bahías poco profundas de México desde principios de enero hasta mediados de febrero. Desde mediados de febrero hasta mayo, las ballenas grises del Pacífico Norte oriental pueden ser vistas migrando hacia el norte a lo largo de la costa oeste de Estados Unidos. Los estudios de foto-identificación indican que las ballenas grises de este stock se mueven ampliamente dentro y entre las áreas de la costa del Pacífico.

No siempre se observan en la misma área cada año, y puede haber intervalos de varios años entre avistamientos repetidos. Aunque se pensaba que el gris del DPS occidental y oriental estaba relativamente aislado entre sí, datos recientes de marcado por satélite han mostrado que al menos algunas ballenas grises del Pacífico Norte occidental migran a través del norte del Golfo de Alaska, y a lo largo de la costa occidental de Columbia Británica, Estados Unidos y México.

Duración de vida y reproducción

Las ballenas grises maduran sexualmente entre los 6 y 12 años, con un promedio de 8 a 9 años de edad. Después de 12 a 13 meses de gestación, las hembras dan a luz a una sola cría. Los terneros recién nacidos miden aproximadamente de 14 a 16 pies de largo y pesan alrededor de 2,000 libras. Se desconoce la vida media y máxima de las ballenas grises, aunque se estimó que una hembra tenía entre 75 y 80 años después de su muerte.

AmenazasBallena GRIS  Amenazas

Enredos en los aparejos de pesca

Las ballenas grises están en alto riesgo de quedar atrapadas en los aparejos de pesca, ya sea nadando con el aparejo puesto o ancladas. Una vez enredadas, las ballenas pueden arrastrarse y nadar con el equipo adjunto durante largas distancias. Esto puede resultar en fatiga, capacidad de alimentación comprometida o lesiones graves, que en última instancia pueden llevar a la muerte.

Huelgas de buques

Las colisiones con buques de todos los tamaños y tipos son una de las principales amenazas para los mamíferos marinos, especialmente las ballenas grandes. Las ballenas grises son una de las especies más vulnerables a las colisiones de los barcos porque se alimentan y migran a lo largo de la costa oeste de Estados Unidos, que tiene algunos de los mayores tráficos de barcos del mundo asociados con algunos de los puertos más grandes del país.

Las ballenas grises también pueden ser vulnerables a las colisiones con embarcaciones en las aguas interiores de Washington y en las zonas de alimentación a lo largo de la costa del Pacífico.

Perturbación por las actividades de avistamiento de ballenas

El avistamiento de ballenas se ha convertido en una importante industria recreativa en varias comunidades a lo largo de la costa norteamericana, desde Columbia Británica, Canadá, hasta las lagunas invernales de ballena gris de Baja California, México. El avistamiento de ballenas a lo largo de esta ruta puede afectar la migración de la ballena gris.

Ruido del Océano

El ruido submarino amenaza a las poblaciones de ballenas, interrumpiendo su comportamiento normal y alejándolas de áreas importantes para su supervivencia. La creciente evidencia sugiere que la exposición a sonidos submarinos intensos en algunos lugares puede causar que algunas ballenas se varen y finalmente mueran.