Clasificación y evolución de la ballena azul

La ballena azul es una enorme especie de ballena que se encuentra en aguas subtropicales y polares de todo el mundo. Con algunos individuos que llegan a medir más de 30 metros de largo, la ballena azul no sólo es la especie animal más grande del mundo, sino que también se cree que podría ser la criatura más grande que haya existido jamás.

Existen tres subespecies reconocidas de la ballena azul que son la ballena azul del norte, la ballena azul del sur y la ballena azul pigmea que, a pesar de su nombre, todavía alcanza una longitud media de 24 metros. Aunque su enorme tamaño y su naturaleza de maduración lenta han significado que la población mundial de ballenas azules nunca haya sido muy numerosa, su número ha disminuido drásticamente debido a que han sido cazadas por humanos, especialmente en los últimos 100 años.Anatomía y apariencia de la ballena azul

Las ballenas azules están ahora legalmente protegidas y a pesar de que una de ellas no ha sido capturada deliberadamente desde la década de 1970, su número sigue disminuyendo en gran parte de su área de distribución natural.

Anatomía y apariencia de la ballena azul

La ballena azul tiene un cuerpo enormemente largo, delgado y estrecho, lo que significa que es capaz de cortar el agua con facilidad. Su piel sin pelo es lisa y de color azul grisáceo con una parte inferior más clara y una serie de pliegues en la garganta que le permite expandirse a más de cuatro veces su tamaño normal cuando la ballena azul se está alimentando.

La cola grande de la ballena azul es recta y se divide en dos aletas gomosas al final y ayuda a propulsar sus cuerpos masivos a través del agua. Las ballenas azules pertenecen al grupo de las ballenas barbadas, lo que significa que en lugar de tener dientes, hay hasta 395 placas de barbas duras y similares a cerdas que cuelgan de la mandíbula superior y se utilizan para filtrar el alimento fuera del agua.

Al igual que sus parientes, ballena azul también tienen dos orificios en la parte superior de sus grandes cabezas que se utilizan para expulsar el aire viciado y el agua de mar de sus pulmones cuando la ballena azul sale a la superficie para respirar.

Distribución y hábitat de la ballena azul

Las ballenas azules se encuentran tanto en aguas polares como tropicales en todo el mundo, migrando entre las dos en diferentes épocas del año. En los meses de verano, las ballenas azules se encuentran en las frías aguas del Ártico y la Antártida (dependiendo de la subespecie), donde se alimentan de la abundante cantidad de alimento, antes de moverse hacia aguas más cálidas y menos ricas para el invierno cuando se reproducen.

Aunque las tres subespecies de ballenas azules difieren ligeramente en tamaño y color, la principal diferencia entre ellas es el lugar donde viven, donde las ballenas azules del norte y las azules del sur nunca se encuentran.

Las ballenas azules del norte tienden a habitar las vastas y ricas aguas de los océanos Atlántico Norte y Pacífico Norte, donde las ballenas azules del sur se encuentran al otro lado del Ecuador en el hemisferio sur. Aunque las ballenas pigmeas azules también se encuentran en el sur, tienden a preferir el sur del Océano Índico junto con el Pacífico Sur.

Comportamiento y Estilo de VidaComportamiento y Estilo de Vida de la ballena azul

Con la excepción de las hembras con sus crías, las ballenas azules son animales solitarios que ocasionalmente se reúnen en grupos sueltos para alimentarse. Estos enormes animales utilizan una variedad de sonidos (conocidos como canciones), incluyendo zumbidos, chillidos y retumbidos, para comunicarse entre sí, particularmente durante la temporada de reproducción en invierno.

Para asegurar que sus voces sean escuchadas, los ruidos que hacen las ballenas azules son increíblemente fuertes y habiendo sido grabados a volúmenes mayores de 180 decibeles, se sabe que producen el sonido más fuerte de cualquier criatura en el planeta. La ballena azul tiene aletas y aletas muy pequeñas, por lo que confía en su enorme cola para que le ayude a arar a través del océano.

Las ballenas azules también utilizan sus colas para realizar inmersiones profundas, ya que al llevarlas por encima de la superficie del agua, son capaces de obtener suficiente energía para viajar hasta 200 metros en picado hacia el mar.

Reproducción de ballenas azules y ciclos de vida

Las ballenas azules se reproducen en aguas tropicales más cálidas durante el invierno o a principios de la primavera, cuando después de un período de gestación que dura casi un año, la ballena azul hembra da a luz a una sola cría al regresar a la región al año siguiente.

Después de pasar todo el verano alimentándose en las frías y ricas aguas de los polos, las ballenas azules no comen casi nada mientras amamantan a sus crías. Las ballenas azules recién nacidas miden ya siete metros de largo y pesan alrededor de 2,5 toneladas, y permanecen al lado de su madre durante al menos su primer año.

Antes de que sean destetados a los ocho meses de edad, se sabe que las crías de ballena azul consumen hasta 90 kg de leche todos los días. Las ballenas azules pueden empezar a reproducirse cuando tienen entre 10 y 15 años y las hembras dan a luz cada dos o tres años. Las ballenas azules pueden vivir hasta 40 años.

Dieta y presa de la ballena azulDieta y presa de la ballena azul

La ballena azul es un animal carnívoro que, a pesar de no tener dientes adecuados, sobrevive con una dieta compuesta principalmente de krill y pequeños crustáceos, junto con algunos peces pequeños ocasionales. Las ballenas azules se alimentan nadando hacia un banco de presas y gracias a los pliegues de su cuello que permiten que su garganta se expanda, toman un enorme trago de agua en el saco creado en su mandíbula inferior y cierran la boca.

El agua es entonces expulsada, pero miles de pequeñas criaturas son retenidas por sus finas placas de barbas que luego son tragadas. Las ballenas azules pueden consumir hasta seis toneladas de presas cada día durante los meses de verano que pasan en las aguas frías y ricas alrededor de los polos. Aunque se sabe que las ballenas azules comen una cantidad tremenda durante el verano, cuando migran a las aguas más cálidas para reproducirse, apenas comen nada en absoluto.

Depredadores y amenazas de ballena azul

Debido al inmenso tamaño de una ballena azul adulta, no tienen depredadores naturales en el océano, siendo la gente su mayor amenaza. Sin embargo, las crías de ballena azul son más vulnerables, especialmente una vez que han abandonado las aguas más seguras y cálidas de su criadero y comienzan a viajar por los mares más peligrosos.

Las crías de ballena azul son cazadas por grupos de orcas que son capaces de usar su inteligencia y trabajo en equipo para atrapar y matar a un animal tan grande. Sin embargo, cuando la caza de ballenas azules comenzó en el siglo XIX con la invención de un arpón más técnico, comenzó el mayor problema para las ballenas azules.

Con tecnologías cada vez mejores, la situación se agravó en el siglo XX y diezmó la población mundial de ballenas azules, con personas que las cazaban por su carne y grasa hasta que una prohibición internacional les dio finalmente alguna protección en la década de 1960.

Datos y características interesantes

La ballena azul es el animal más grande del planeta, lo que significa que numerosos órganos son mucho, mucho más grandes que los que se encuentran en cualquier otro animal. Aparentemente, sólo una respiración de un adulto producirá suficiente aire para llenar casi 2.000 globos.

Además, el corazón de la ballena azul es tan grande que tiene aproximadamente el mismo tamaño que un coche pequeño, con sus arterias principales lo suficientemente grandes para que un humano pueda nadar cómodamente. Siendo mamíferos, las ballenas azules deben salir a la superficie para respirar aire, pero también tienen que expulsarlo y hacerlo soplando todo el aire caliente y húmedo, el moco y el agua de mar fuera de sus pulmones a través de sus dos orificios de respiración y hacia el aire. Las ballenas azules hacen esto con tal fuerza que esta columna puede disparar hasta nueve metros en el cielo.

Relación de la ballena azul con los humanos

Históricamente, la gente no habría podido cazar ballenas azules ya que simplemente no tenían medios para hacerlo, comiendo la carne y usando la grasa para producir aceite de aquellos individuos que quedaron varados o fueron arrastrados a la orilla. Con mejores barcos y herramientas para la caza, la captura de ballenas azules comenzó en el Atlántico Norte en 1868 y se había extendido por todo el mundo a principios de siglo.Relación de la ballena azul con los humanos

En 1966, las ballenas azules fueron protegidas de la caza después de que el número de sus poblaciones cayera drásticamente en todo el mundo y no ha habido una ballena azul capturada deliberadamente desde 1978 frente a las costas de España. Hoy en día, la gente admira enormemente a estos gentiles gigantes con viajes de avistamiento de ballenas que son populares en todo el mundo.

El estado de conservación de la ballena azul y la vida actual

Hoy en día, la ballena azul está catalogada por la UICN como un animal en peligro de extinción en su medio ambiente oceánico, con menos de 20.000 individuos que se cree que quedan en todo el mundo. Hace cien años se estima que la población de ballena azul era significativamente más alta, de aproximadamente 200.000 individuos, pero las cifras fueron eliminadas debido a la caza.

Se cree que las poblaciones de ballena azul hoy en día no se enfrentan a grandes amenazas con los efectos del calentamiento global derritiendo las hojas de hielo en los polos que se considera que son la mayor preocupación. Aunque ya no se cazan (y se cree que las poblaciones en algunas áreas están aumentando), las ballenas azules están amenazadas por accidentes con barcos.