Datos sobre las ballenas

Las ballenas son mamíferos sociales que respiran aire, alimentan a sus bebés con su propia leche, cuidan extraordinariamente bien a sus crías y les enseñan habilidades para la vida.

Muchos de nosotros creemos que las ballenas son especiales; ciertamente invocan un sentido de asombro y un sentimiento de parentesco. Hay algo casi mundano en ellos. Las ballenas enriquecen la vida de muchas personas que entran en contacto con ellas. Las ballenas son únicas, hermosas, elegantes y misteriosas; se nutren, se vinculan, juegan, cantan y cooperan entre sí. He aquí algunos datos extraordinarios sobre las ballenas y sus vidas en los océanos.

¿Cuántas especies de ballenas hay?

Actualmente existen 90 especies reconocidas de ballenas, delfines y marsopas; se las conoce colectivamente como «cetáceos» o simplemente «ballenas». Hay 14 ballenas con barbas, 3 cachalotes, 22 ballenas picudas, 2 monodontidae (narval y beluga), 38 delfines oceánicos, 4 delfines de río y 7 marsopas.

Los cetáceos se dividen en dos grupos, dependiendo de si tienen dientes (odontocetos) o barbas (místicos).especies de ballenas

Las ballenas barbadas a veces son llamadas las «grandes ballenas» debido a su tamaño general más grande. Hay 14 ballenas con barbas en total: estas ballenas tienen platos con barbas en la boca para tamizar su alimento – plancton, krill (camarones pequeños) y peces pequeños – del agua de mar.

Las ballenas dentadas representan las 76 especies restantes de ballenas, delfines y marsopas y todas ellas tienen un número variable de dientes. Las ballenas dentadas comen principalmente peces más grandes, calamares, pulpos y, a veces, otros mamíferos marinos.

Entonces, ¿a qué cetáceos llamamos «ballenas»? No es muy científico, pero las ballenas incluyen todas las ballenas con barbas y las ballenas dentadas más grandes como el cachalote, la beluga, el narval y las ballenas con pico.

¿Cómo se alimentan las ballenas?

Las ballenas con barbas y las ballenas dentadas se alimentan de manera muy diferente. Las ballenas barbadas extraen su presa del agua de mar a medida que fluye, o son forzadas a través de sus placas de barbas usando sus lenguas y a veces sus músculos de la garganta. Se alimentan principalmente de krill, copépodos y peces pequeños parecidos a las gambas.

Baleen está hecho de queratina, la misma proteína que compone nuestras uñas y cabello, por lo que es fuerte y flexible. Cientos de placas de barbas superpuestas crecen hacia abajo desde el techo de la boca de la ballena, como cortinas de varias capas. El número, tamaño y color de las barbas son únicos para cada especie de ballena.

Las ballenas barbadas son todas esencialmente alimentadoras de filtro, pero sus técnicas de alimentación varían; la ballena jorobada y la ballena azul son tragos, abren sus bocas de par en par y engullen enormes bocados de agua de mar, su presa queda atrapada entre las placas de las barbas a medida que el agua de mar es empujada de vuelta a través de ellas.

Las ballenas franca y de Groenlandia se alimentan por descremada, nadan con sus bocas medio abiertas, permitiendo que el agua de mar fluya a través de sus barbas y atrapan el plancton. Las ballenas grises nadan a sus lados a lo largo del fondo del océano y aspiran barro y agua; usan sus barbas para filtrar pequeños crustáceos de este lodo.

Cómo se alimentan las ballenasLas ballenas dentadas (y los delfines y marsopas) tienen dientes, el número, tamaño y posición de sus dientes varía de especie a especie. Cazan principalmente peces, calamares y pulpos utilizando sus sofisticados sistemas de sonar (ecolocalización) para encontrar y capturar a sus presas. Las ballenas dentadas generalmente usan sus dientes para agarrar y aferrarse a su presa antes de tragarla. Algunos también pueden usar sus dientes para desgarrar y romper a sus presas. Algunas ballenas con pico sólo tienen de dos a cuatro dientes, comen calamares y se cree que chupan calamares y se los tragan enteros.

¿Qué ballena tiene los dientes más grandes?

Los narvales masculinos definitivamente ganan el premio por el diente más largo. Les crece un diente canino, o colmillo, que se pega directamente en la parte delantera de la boca y crece hasta 3m (9ft) de largo – se parece a una lanza de justas usada en las competiciones de hoy en día. El colmillo en forma de espada del narval crece en forma de espiral en sentido contrario a las agujas del reloj y atraviesa la parte superior izquierda de la boca. Se cree que el colmillo del narval es un rasgo sexual masculino similar a los cuernos de los ciervos machos o a la melena de un león macho. Muy raramente, una hembra narval cultivará un colmillo o un macho cultivará dos colmillos. Irónicamente dentro de sus bocas, los narvales no tienen ningún diente!

La ballena con los dientes más grandes es el cachalote. Los cachalotes tienen entre 40 y 52 dientes en forma de cono, de hasta 10 a 20 cm  de largo, sólo en sus mandíbulas inferiores estrechas. Cada diente es pesado y pesa hasta un kilogramo.

La ballena dentada más grandeLa ballena dentada más grande

Los cachalotes son las ballenas dentadas más grandes. Los machos son mucho más grandes que las hembras y crecen hasta 19.2m, que es un poco más largo que una pista de bowling de diez bolos o una cancha de voleibol, y puede pesar hasta 57 toneladas.

¿Qué es una ballena barbada?

Hay 14 especies de ballena barbada, incluyendo la ballena azul, la ballena de cabeza arqueada, la ballena jorobada, la ballena jorobada, la ballena minke y la ballena gris. Las ballenas con barbas son generalmente más grandes que las ballenas dentadas, excepto el cachalote, que es muy grande y tiene dientes. Muchas ballenas con barbas migran anualmente, viajando largas distancias entre las áreas de alimentación de agua fría y las áreas de reproducción en agua caliente.

Todas las ballenas con barbas tienen barbas en lugar de dientes que utilizan para recolectar krill, plancton y pequeños peces del mar. Estas placas de barbas hirsutas filtran, tamizan, tamizan o atrapan a la presa favorita de las ballenas del agua de mar dentro de sus bocas.

Las ballenas barbadas están agrupadas en cuatro familias y su tamaño varía desde la ballena azul, que puede crecer hasta 33m de largo, hasta la ballena franca pigmea, que mide 6.5m de largo. Las ballenas con barbas tienen dos orificios nasales en la parte superior de la cabeza, por lo que sus golpes son más fuertes que los de las ballenas dentadas que tienen un solo orificio nasal.

Algunas ballenas barbadas, incluyendo las ballenas jorobadas, minke, finas y azules, tienen surcos en la garganta claramente visibles que permiten que sus bocas y gargantas se expandan y se expandan mientras se tragan bocados de agua de mar y comida de tamaño monstruoso.

Las ballenas con barbas evolucionaron a partir de los antepasados de las ballenas dentadas. El número, tamaño y color de las barbas son únicos para cada especie de ballena.

¿Qué ballena vive más tiempo?

Las ballenas de Groenlandia pasan toda su vida en aguas árticas heladas y ricas en alimentos. Son ballenas de movimiento lento y crecimiento lento y no alcanzan la madurez sexual hasta que tienen entre 20 y 25 años de edad. Los científicos ahora creen que las cabezas arqueadas pueden vivir más tiempo que los humanos y están entre los más longevos de todos los mamíferos.Evolución de las ballenas

La vida útil máxima de las cabezas de arco es actualmente desconocida, pero múltiples líneas de evidencia, incluyendo las puntas de arpón de piedra que se encuentran incrustadas en la grasa de la cabeza de arco y el análisis de envejecimiento de sus tejidos oculares, apuntan a que las cabezas de arco son capaces de vivir por lo menos hasta 150 años y probablemente más de 200 años.

Se descubrió que una ballena de Groenlandia asesinada en 2007 por esquimales había llevado una punta de arpón en su cuello durante más de cien años. Los expertos dataron el arpón en una fábrica de Nueva Inglaterra activa alrededor de 1880.

Evolución de las ballenas

Mirando el cuerpo y la biología de una ballena, hay muchas pistas de que sus ancestros vivían en tierra. Respiran aire y amamantan a sus crías con su propia leche, también tienen aletas en forma de paleta que envuelven los huesos de las manos con cinco «dedos». Como embriones, las ballenas tienen diminutas extremidades posteriores que desaparecen antes de nacer.

Los hipopótamos son los parientes vivos más cercanos de las ballenas, pero no son los antepasados de las ballenas. Tanto los hipopótamos como las ballenas evolucionaron a partir de antepasados con pezuñas (ungulados) de cuatro patas y dedos iguales que vivieron en tierra hace unos 50 millones de años. Los ungulados modernos incluyen hipopótamos, jirafas, ciervos, cerdos y vacas. A diferencia de los antepasados del hipopótamo, los antepasados de las ballenas se trasladaron al mar y evolucionaron hasta convertirse en criaturas nadadoras en un período de unos 8 millones de años.

Los fósiles de gigantescas ballenas antiguas llamadas Basilosaurus fueron primero confundidos con fósiles de dinasaurio, pero más tarde fueron reconocidos como mamíferos. Estas ballenas prehistóricas eran más alargadas que las ballenas modernas y tenían pequeñas patas traseras y aletas delanteras. Sus fosas nasales estaban situadas a medio camino entre la punta del hocico y la frente y tenían orejas como las de las ballenas modernas. Basilosaurio muestra el vínculo o intermedio entre las ballenas y sus ancestros ungulados terrestres.

La teoría es que algunos ungulados que viven en la tierra preferían masticar plantas a la orilla del agua, lo que tenía la ventaja añadida de permitirles esconderse fácilmente del peligro en aguas poco profundas. Con el tiempo sus descendientes pasaron más y más tiempo en el agua y sus cuerpos se adaptaron para nadar. Sus patas delanteras se convirtieron en aletas y una gruesa capa de grasa llamada grasa reemplazó sus abrigos de piel para mantenerlos calientes y aerodinámicos.

Eventualmente, sus colas se hicieron más grandes y fuertes para nadar poderosamente y sus patas traseras se encogieron. Poco a poco, sus fosas nasales se movieron hasta la parte superior de la cabeza para que pudieran respirar fácilmente sin necesidad de inclinar la cabeza mientras nadaban.

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